Ridley Bikes

Ridley Bikes

"Een passie voor wielrennen"

Elke zondag verandert Vlaanderen in een wielerland.

Duizenden wielertoeristen palmen de wegen in, in het spoor van hun helden als Eddy Merckx, Rik Van Looy en Rik Van Steenbergen. Eén op zes van hen rijdt op een ridley. Jochim Aerts bouwde Ridley Bikes uit tot trendsetter en marktleider, een grote naam in de wielerwereld. Het begon allemaal in de garage van zijn vader.

De bezoeker kan er niet langs: aan de receptie van de fonkelnieuwe hoofdzetel van Ridley Bikes in Paal staan enkele opvallende trofeeën. Het netwerk van jonge, ondernemende mensen JCI Limburg  verkoos Jochim Aerts tot jonge Limburgse ondernemer van het jaar 2011. Drie maanden later kreeg hij ook de titel van Vlaamse jonge ondernemer van het jaar. Jochim maakte van zijn merk Ridley een begrip. Hij had het nooit durven dromen toen hij zich ruim twintig jaar geleden in zijn vaders garage over een fietskader boog. 

‘Ik startte als achttienjarige mijn eigen bedrijfje met de hulp van mijn vader’, vertelt de zaakvoerder. ‘We lakten fietsen en bouwden onze eigen frames. Fietsen is een passie in mijn familie. Mijn vader fietste, mijn oudere broer werd zelfs profrenner. Ook ik fietste, maar koos uiteindelijk voluit voor mijn zaak.’

Het bedrijfje verhuisde twee jaar later van de garage van het ouderlijke huis naar een industrieterrein. De zaak groeide en Jochim verkocht de afdeling fietsframes om zich helemaal toe te leggen op het lakwerk. Al snel werd hij marktleider in de Benelux. Toen de markt de druk van de lageloonlanden voelde, besliste hij om een eigen fietsmerk op te starten. ‘We hadden de kennis en de liefde voor het vak in huis. Ridley Bikes was geboren.’

Noah en Dean

Ridley Bikes groeide en ontpopte zich tot een trendsetter. Oversized framebuizen, aluminium frames, innovatieve technologie die de fiets nog sneller maken. Het bedrijf zette de toon en de wielertoeristen en profrenners hielden er al snel van. ‘We wisten uit ervaring welke keuzes we moesten maken. Veel van mijn vrienden zijn profrenner, of zijn het toch geweest. Ik krijg veel feedback van hen.’
Elke renner kent intussen de lichtgewicht fiets Helium en de sterke spurtbom Noah. Het model Dean is een pareltje voor tijdrijders. Interessant detail: Jochims zoontjes heten Noah en Dean. De naam van zijn derde kindje – tijdens het interview nog op komst – pronkt binnenkort allicht op een nieuw fietsmodel.

Met een marktaandeel van 15% in ons land laat de producent de concurrentie achter zich. Niet alleen bij wielertoeristen: topwielerploeg Vacansoleil Cycling/DCM Team en tal van cyclocrossploegen, mountainbiketeams en andere sportteams kiezen voor Ridley Bikes.

Naar 100.000 fietsen

Vorig jaar verhuisde de firma naar een nieuw bedrijfsgebouw. ‘Met een totale oppervlakte van 11.000 m²’, legt Jochim uit. ‘Meer dan we nu nodig hebben voor onze zestig werknemers, maar we plannen een groei. Nu draaien we een omzet van 24 miljoen euro. Te weinig om echt groot te zijn en te veel om klein te zijn in deze sector, dus gaan we voor de stap vooruit. We maken 28.000 fietsen per jaar, waarvan 18.000 vertrekken voor de Europese markt. Op termijn stijgt de teller naar 100.000. Niet enkel racefietsen; we willen ook hybride en elektrische fietsen op de markt brengen. Allicht doen we dat onder een andere merknaam. Toch zal de consument weten dat we dezelfde kwaliteit garanderen.’

Door de douane

Wielerfanaten over heel de wereld rijden met een ridley. Jochim en een team vertegenwoordigers reizen dan ook geregeld naar de andere kant van de planeet. UNIGLOBE Hermes Travel uit Hamont-Achel is daarbij de perfecte partner. ‘Als ik reis, ken ik geen stress’, zegt Jochim. ‘Met UNIGLOBE Travel als reisorganisator hoef ik me geen zorgen te maken. En als er zich toch een probleem stelt, volstaat een telefoontje. Ooit stond ik met een team medewerkers aan de douane in China. Op het vliegtuigticket van één van de passagiers stond zijn naam verkeerd gespeld. Slechts één letter, maar de douanebeambte wilde ons niet aan boord laten. Ik telefoneerde meteen naar UNIGLOBE Hermes Travel. Ik weet niet juist wat ze gedaan hebben, maar niet veel later mochten we toch door. We haalden zelfde onze vlucht nog. Deze straffe toer overtuigde me helemaal van de professionaliteit van UNIGLOBE Travel.