Erik Hotterbeekx

Erik Hotterbeekx

Ik kreeg het ooit voor elkaar gekregen een vliegtuig te laten wachten op een klant. 't Is te zeggen: drie keer zelfs. Nu zou dat niet meer lukken.

Goedlachs, luide stem, pater familias van een kantoor waar uitsluitend vrouwen werken, bakken ervaring, geboren optimist, altijd en overal aanspreekbaar en moeilijk kwaad te krijgen… tot de figuurlijke druppel de emmer doet overlopen. Agency manager Erik doet in Herentals de zon schijnen. “Weet je wat een groot probleem geworden is? Men zegt te graag nee.”

“Tevreden klanten zijn mijn energie!”

Wat kan je verwachten van de zoon van een vertegenwoordiger van British Airways? Juist, dat hij met de reismicrobe geboren wordt. “Ik herinner me de langeafstandsreizen die ik als kind met m’n ouders beleefde”, vertelt Erik. “Vader Georges had dan steevast een pak tickets op zak. Want we wisten wel waarheen we reisden, maar nooit met wie en wanneer exact. Procedure stand-by was toen al realiteit. Aan die periode heb ik wel m’n passie voor de luchtvaart overgehouden. Zelfs nu nog hang ik graag in luchthavens rond.” 

Genkenaar Erik Hotterbeekx kreeg het virus met de paplepel binnen en kwam na z’n studies al snel in de reiswereld terecht. Via vrienden werd hem een baantje bij Intra Mundi in Antwerpen aangeboden. “Een ware ‘manusje-van-alles’-verantwoordelijkheid”, lacht Erik. “Heel typisch voor die tijd in de sector. De verhalen kende ik natuurlijk al, want die had ik thuis per kilo gekregen. Nu ik er zelf met beide voeten in stond, kon ik alleen maar besluiten dat ze allemaal waar waren. Vergeet niet: begin jaren tachtig werkten we nog met de telex en de telefoon. That’s it. Een fax was toen nog futuristisch en alles gebeurde manueel. Kortom: ik kom nog uit het Stenen Tijdperk.” 

Na de verplichte legerdienst keerde Erik nog even naar Intra Mundi terug, maar solliciteerde al snel voor de job van reservatiebediende bij het legendarische Weinberg. “En daar heb ik de stiel pas echt geleerd”, zegt Erik. “In alle geledingen, als je begrijpt wat ik bedoel (lacht).”
Wat hij er óók leerde, was geduld. “Moest wel met dat type klanten”, weet Erik. “En ik heb er destijds zo op geoefend, dat ik het nu te goed kan. Want soms lijkt geduld niet meer van deze tijd.” Erik bleef er zeven jaar. Acht jaar later, na een aantal jobverhuizingen, belandde hij finaal bij UNIGLOBE XXXX Travel in Herentals neer te strijken. “Ondertussen zeventien jaar”, rekent Erik uit. “Destijds begonnen met z’n tweetjes (de eigenares en hij), nu met zes, en sinds twee jaar in een nieuw pand met ruime parking op de Ringlaan in Herentals.” 

Het magische van de sector werd koele transparantie

Hoe hij als kantoorverantwoordelijke de huidige, woelige reisindustrie evalueert?  “Andere tijden, andere gewoontes”, vat Erik samen. “Het persoonlijke, menselijke contact met de leveranciers is enorm verminderd. Daartegenover staat een steeds beter geïnformeerde klant die ook veeleisender geworden is.” Persoonlijk zie ik maar één oplossing voor die evolutie: de ultieme meerwaarde aanbieden. De reisagent werd een consultant geworden die langs de neus weg zelfs informeert over het weer en de betere restaurants ter plaatse. Kortom: je klant laten voelen dat je weet waarover je spreekt. 

Dokter, tandarts, reisagent: één front

Vertrouwen en service: de toverwoorden van werkbeest Erik Hotterbeekx. Met fikse tred slaat hij zijn vingers over het klavier van z’n pc, ondertussen de klant telefonisch bestokend met weetjes en nuttige info over de boekingsklasse van het ticket. “Dit kantoor draait voor tachtig procent op zakenreizigers”, vertelt Erik. “Zoiets bouw je gestaag op, en daar zijn we fier op. Weet je: het genot een wachtlijst effectief geboekt te krijgen blijft nog steeds groot. Voor mij is dat genieten.” Of hij persoonlijk nog grote reisdromen najaagt? “Ik wil met vrouw en kinderen nog eens door Amerika cruisen, en ook Azië – waar ik minder geweest ben – blijft me prikkelen; dat moet ik ook nog eens ontdekken.”